La seva xarxa neuronal no elabora pensaments, però influeix en l’estat d’ànim i fins i tot en el son.

Es normal utilitzar dites com que “tinc un nus a l’estómac” per referir-se a un enuig, pero això podria no ser del tot metafòric. I que l’estómac es “tanqui” en una situació estressant o que sembli poblat de papallones davant de l’amor també tindria una explicació científica. L’aparell digestiu està entapissat per una xarxa de neurones (cèl·lules nervioses) d’abast tan ampli que alguns científics l’han denominat “segon cervell”.

I aquest cervell, segons estudis científics recents, influeix en el nostre estat d’ànim, caràcter i fins i tot en el ritme del son. Michael Gershon, investigador de la Universitat de Columbia, als Estats Units, i autor

d’El segon cervell ( The Second Brain ), un llibre de referència en les investigacions sobre el tema, explica que, conegut tècnicament com a sistema nerviós entèric, el segon cervell està compost per capes de neurones ubicades a les parets del tub intestinal, i que conté uns 100 milions de neurones. El petit cervell que tenim a les entranyes funciona en connexió amb el gran, el del crani, i en part determina el nostre estat mental i té un paper clau en determinades malalties que afecten altres parts de l’organisme. A més de neurones, en l’aparell digestiu són presents tots els tipus de neurotransmissors que hi ha al cervell. De fet, el 95 per cent de la serotonina, uns dels neurotransmissors més importants del cos, es troba a l’intestí.Tanmateix, encara que la seva influència és àmplia, s’han d’evitar confusions: el segon cervell no és seu de pensaments conscients ni de presa de decisions . Com pot llegir-se en una nota publicada per la revista de divulgació científica Scientific American, gran part de la potència neurològica del segon cervell es concentra en l’àrdua tasca diària de la digestió.Emeran Mayer, professor de Fisiologia, Psiquiatria i Ciències del Biocomportament de la Universidad de Califòrnia, li va dir a aquesta publicació que una gran part de les nostres emocions probablement es vegi influïda pels “nervis dels intestins”.

En el mateix sentit, Gershon afirma que el benestar emocional quotidià potser també depengui de missatges que el cervell intestinal envia al cranià. Guido Iantorno, cap de la Unitat de Motilitat Digestiva de l’Hospital Bonorino Udaondo, li va explicar a Clarín que, encara que de manera indirecta, a través de l’eix cervell-intestinal, el sistema nerviós entèric pot influir en situacions emocionals i en altres símptomes com la hipersensibilitat al dolor.

Explica Iantorno que mitjançant tomografies computades per emissió de positrons va poder comprovar-se que, davant d’un estímul a l’intestí, en les persones amb afeccions funcionals de l’aparell digestiu reacciona un sector del cervell diferent del que reacciona en persones sanes. “Això significa que la crosta cerebral respon de diferent manera si es pateix, per exemple, la síndrome de còlon irritable”, diu Iantorno. Alguns científics pensen que en un futur, alguns patiments intestinals podrien tractar-se amb teràpies aplicades a nivell neuronal. De fet, la síndrome de còlon irritable en part deriva d’un excés de serotonina a l’intestí, i potser podria ser considerada una “malaltia mental” del segon cervell. Els treballs de Mayer amb el sistema nerviós de l’intestí l’han portat a pensar que, en els pròxims anys, la psiquiatria haurà d’ampliar el seu abast per tractar el segon cervell. Consultat per Clarí via correu electrònic, el científic Michael Gershon va explicar que ara se sap a més que a l’intestí hi ha cèl·lules mare adultes que poden reemplaçar a les neurones que moren o són destruïdes.

A més, va afirmar Gershon: “El sistema nerviós entèric li parla al cervell i aquest li respon. L’intestí pot afectar l’humor, i l’estimulació del nervi principal que connecta al cervell amb l’intestí (el gandul) pot ajudar a alleugerir la depressió, i és usat per tractar l’epilèpsia”.

Per a Gershon, el segon cervell té un paper en la majoria de les coses que emmalalteixen a l’intestí, des de la síndrome de còlon irritable fins a les malalties relacionades amb la inflamació de l’intestí. “Un no pot viure sense el seu sistema nerviós entèric”.Fins i tot el restrenyiment de la tercera edat és un problema del segon cervell. Necessitem saber-ne més sobre ell per tenir major informació sobre com abordar molts dels mals més comuns de la humanitat”.