Segons informa María Manera, les persones que pateixen estrès tenen sovint preferències per aliments amb alt contingut en greixos i sucres. En un moment d’estrès puntual i agut, és habitual no tenir sensació de gana. Això estaria relacionat amb la resposta primitiva de “lluitar o fugir”. Davant una situació estresant, un perill o una amenaça, el cervell actua: segrega hormones i envia missatges a altres glàndules del cos perquè alliberin substàncies que capacitin per fer front a aquesta circumstància. Com és evident, en un context com aquest, l’acte de menjar és secundari, per la qual cosa aquesta situació fisiològica inhibeix, de forma temporal, la sensació d’apetit i les ganes de menjar. Però si l’estrès es manté en el temps, la cosa canvia; s’allibera una hormonadenominada cortisol, responsable d’un major apetit. El cortisol, en l’intent d’augmentar la motivació, també incrementaria el desig per menjar.A més d’una major sensació d’apetit, les persones que pateixen estrès tenen amb freqüència preferències per aliments amb alt contingut en greixos i sucres. Els motius no estan molt bé establerts, ja que la majoria dels estudis s’han realitzat en animals, la qual cosa no permet establir comparatives amb humans. No obstant això, es creu que els efectes del cortisol, la insulina i l’hormona de l’apetit, l’anomenada “ghrelina”, poden exercir algun paper.
Cal tenir en compte que després d’ingerir aquest tipus de productes hi ha una inhibició de l’activitat de les parts del cervell que produeixen i processen l’estrès i les emocions relacionades amb aquest. Per això, aquests productes es denominen aliments de consol o “aliments confort”, ja que contrarestarien l’efecte de l’estrès. Si es tenen en compte aquests mecanismes, s’evidencia la possible sobreingesta d’aliments calòrics en persones sotmeses a nivells mantinguts d’estrès. Si s’afegeix el fet que les enquestes mostren que els individus estressats dormen menys, practiquen menys exercici físic i beuen més alcohol, es crea un escenari de risc important d’excés de pes.Les persones amb sobrepès són més propenses a guanyar més quilos davant una situació d’estrèsLes respostes davant una situació d’estrès mantingut difereixen entre persones i, amb elles, també les conseqüències. Els estudis mostren que les dones són més propenses a les compulsions alimentàries, mentre que els homes tendeixen a refugiar-se en el tabac i l’alcohol. També s’observen diferències segons unexcés de pes previ.Les persones que pateixen sobrepès són més propenses a guanyar més quilos davant una situació o època estresant. Les variacions individuals segueixen, ja que investigacions realitzades en condicions experimentals mostren que qui allibera major quantitat de cortisol en resposta a situacions provocadores d’estrès tendeix a picar mès.